¿Qué es la deforestación? Definición y su efecto en el planeta

La deforestación se produce cuando los bosques se convierten -típicamente a través de la tala, los desastres naturales, los incendios forestales y la minería- en usos no forestales, a menudo la agricultura, la tala, la construcción de carreteras y el desarrollo urbano.

Se calcula que el 34% de las selvas tropicales del planeta han sido completamente destruidas por la deforestación, quedando sólo el 36% de las selvas tropicales intactas y el 30% parcialmente degradadas.

Definición de deforestación

En pocas palabras, la deforestación se refiere a la tala intencionada de terrenos forestales con la intención de convertirlos en usos no forestales, como explotaciones agrícolas o urbanización.

Técnicamente hablando, un «bosque» cubre más de 0,5 hectáreas de terreno (unos 1,24 acres) y tiene árboles de más de 5 metros de altura con una cubierta de copas de más del 10%. Un bosque también puede incluir zonas con árboles más jóvenes que se espera que alcancen una cobertura de copas de al menos el 10% y una altura de 5 metros.

La deforestación es diferente de la degradación forestal, que se produce cuando un bosque sigue existiendo pero ha perdido su capacidad de proporcionar servicios ecosistémicos de calidad, como el almacenamiento de carbono o bienes y servicios para las personas o la naturaleza. La degradación de los bosques puede estar motivada por el sobrepastoreo, la demanda de productos madereros, los incendios, las plagas o enfermedades y los daños causados por las tormentas.

La agricultura comercial a gran escala sigue siendo el principal motor de la deforestación, principalmente para la ganadería y el cultivo de soja, caucho o aceite de palma. Otra causa de la deforestación son los incendios, que pueden producirse por causas naturales, como los rayos y la sequía, o ser provocados por el hombre. A menudo, el fuego se utiliza a propósito para convertir los bosques en zonas para la agricultura.

Los científicos han podido utilizar la tecnología de vigilancia forestal por satélite para localizar dónde y por qué se produce la deforestación. Un estudio realizado en 2018 descubrió que el 27% de toda la pérdida de bosques está causada por el cambio permanente del uso de la tierra para la producción de productos básicos (esencialmente, tierra para cultivar cosechas comerciales a largo plazo). Y lo que es peor, los investigadores descubrieron que los motores de la deforestación se mantuvieron constantes a lo largo del periodo de estudio de 15 años, lo que sugiere que los acuerdos empresariales para frenar la deforestación pueden no estar funcionando en determinados lugares.

Los bosques proporcionan el hábitat del 80% de las especies de anfibios del mundo, el 75% de las especies de aves y el 68% de las especies de mamíferos, mientras que el 68% de todas las plantas vasculares se encuentran sólo en los bosques tropicales.

Según el informe de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación sobre la situación de los bosques en el mundo en 2020, desde 1990 hemos perdido unos 420 millones de hectáreas de bosques por la conversión a otros usos del suelo. Aunque se cree que esta cifra está disminuyendo, más de 100 millones de hectáreas también se ven afectadas negativamente por los incendios, las plagas, las enfermedades, las especies invasoras, la sequía y los fenómenos meteorológicos adversos.

¿Por qué es un problema la deforestación?

Los incendios se propagan por una zona boscosa de Brasil

Dado que los bosques actúan como sumideros de carbono, absorbiendo básicamente el dióxido de carbono (CO2) y otros gases de efecto invernadero de la atmósfera que, de otro modo, contribuirían al cambio climático, contienen una gran parte de las reservas totales de carbono de la Tierra.

Aproximadamente 2.600 millones de toneladas de CO2 son absorbidas por los ecosistemas forestales cada año, y aunque los bosques cubren el 31% de la superficie terrestre mundial, más de la mitad de los bosques del mundo se encuentran en sólo cinco países: Brasil, Canadá, China, Rusia y Estados Unidos.

En 2020, Europa, América del Norte y Central y América del Sur albergaban dos tercios del total de las reservas de carbono de los bosques mundiales: 662 gigatoneladas de carbono.

Esto significa que cuando los árboles se talan o se queman, emiten carbono en lugar de absorberlo, lo que se suma al mismo aumento de las temperaturas y a los patrones climáticos irregulares que están diseñados para reducir. El círculo vicioso continúa cuando las especies que dependen en gran medida de los ecosistemas forestales como fuente de hábitat y alimento son desplazadas debido al cambio climático, además de la deforestación.

El alarmante ritmo al que se destruyen los bosques contribuye en gran medida a la actual pérdida de biodiversidad de nuestro planeta. Los científicos estiman que una media del 25% de las especies animales y vegetales están actualmente amenazadas, lo que sugiere que alrededor de un millón de especies se enfrentan ya a la extinción (muchas de ellas en cuestión de décadas). Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, al menos el 80% de la biodiversidad terrestre del mundo vive en los bosques, desde los insectos más pequeños y los elefantes más grandes hasta las flores boreales y las imponentes secoyas.

No sólo la vida salvaje sufre cuando se produce la deforestación. Los bosques desempeñan un papel importante en la economía mundial, ya que mantienen directamente a unos 13,2 millones de personas en todo el mundo con puestos de trabajo en el sector forestal (y otros 41 millones en puestos de trabajo relacionados indirectamente con el sector). Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, alrededor de 750 millones de personas -una quinta parte de la población rural total del mundo- viven en los bosques, incluidos 60 millones de indígenas.

Los ecosistemas forestales también contienen la mayoría de las 28.000 especies de plantas registradas como de uso medicinal hasta 2020 y ayudan a mantener un equilibrio adecuado entre los ciclos del agua, a disminuir la erosión del suelo y a purificar el aire.

La deforestación en el mundo

El Plan Estratégico de la ONU para los Bosques 2017-2030 proporciona un marco global para gestionar de forma sostenible todos los tipos de bosques en un esfuerzo por detener la deforestación a escala mundial. A partir de 2020, siete países han informado de la reducción de la deforestación a la Convención Marco de las Naciones Unidas (ONU) sobre el Cambio Climático y la tasa de deforestación se redujo de 16 millones de hectáreas al año en la década de 1990 a 10,2 millones de hectáreas al año entre 2015 y 2020.

Sin embargo, el hecho de que la deforestación haya disminuido en general desde la década de 1990 no significa que la amenaza esté disminuyendo. Según los datos de Global Forest Watch, una plataforma en línea que supervisa el estado de los bosques del mundo, la deforestación media anual ha aumentado desde que se inició el programa en 2001. Las pérdidas fueron más graves en los bosques tropicales húmedos como el Amazonas y el Congo (que representan una importante fuente de almacenamiento de carbono y biodiversidad), y ascendieron a 4,2 millones de hectáreas de bosque, una superficie aproximadamente del tamaño de los Países Bajos. La pérdida de bosque primario en Brasil aumentó un 25% entre 2019 y 2020, mientras que la pérdida total de árboles en los trópicos aumentó un 12%.

El aumento de la deforestación no es un hecho aislado. Lugares que originalmente estaban formados casi en su totalidad por bosques llevan décadas experimentando un fuerte aumento de la deforestación. Nigeria, por ejemplo, ha perdido el 14% de sus bosques desde 2002 hasta 2020, mientras que lugares como Filipinas han experimentado una tasa de deforestación del 12% durante ese tiempo.

¿Se puede revertir la deforestación?

Una parte de la selva amazónica en Brasil siendo talada para el ganado

Hay un par de formas de combatir la deforestación, muchas de las cuales están siendo utilizadas por algunos de los mejores investigadores y conservacionistas del mundo.

Compromiso con los gobiernos y productores locales

El compromiso con los gobiernos locales para crear leyes de conservación sostenible de los bosques, y el compromiso con los agricultores y otros productores agrícolas puede ayudar a encontrar un punto medio que beneficie a todas las partes.

El programa REDD+ (Reducción de Emisiones por Deforestación y Degradación) del Fondo Mundial para la Naturaleza ofrece iniciativas financieras a los países en desarrollo que han creado y aplicado estrategias para gestionar sus bosques de forma responsable. El programa ha asignado 10.000 millones de dólares en la última década con dinero de los gobiernos del mundo desarrollado y del sector privado gracias a las negociaciones globales sobre el clima.

La Metodología de Evaluación de las Oportunidades de Restauración (ROAM) de la UICN es un marco global que actualmente aplican más de 30 países para evaluar la extensión de los paisajes deforestados y degradados en sus áreas locales. ROAM asiste a los gobiernos en las técnicas de restauración del paisaje forestal para revertir los efectos de la deforestación y ayudar a cumplir los objetivos nacionales e internacionales en materia de deforestación, al tiempo que se recuperan los beneficios ecológicos, sociales, medioambientales y económicos de los bosques.

Gestión sostenible de la tierra

Integrar los bosques en las decisiones sobre infraestructuras e influir en las políticas también puede ayudar a frenar la deforestación perjudicial, al igual que crear directrices para limitar el número de árboles que se talan.

Iniciativas como el Consejo de Administración Forestal indican los productos de madera y papel que proceden de bosques gestionados de forma sostenible con el fin de preservar la diversidad biológica y beneficiar la vida de la población local.

Áreas de Conservación Forestal

Asegurar la financiación y el apoyo continuos de las áreas de conservación de los bosques y su gestión mediante métodos como el ecoturismo sostenible también puede ayudar en la lucha contra la deforestación en algunas zonas.

Costa Rica es un buen ejemplo de ello; según Conservación Internacional, Costa Rica fue capaz de duplicar su cubierta forestal en 30 años, todo ello mientras duplicaba su población y triplicaba su Producto Interior Bruto per cápita. El país restauró sus bosques estableciendo áreas protegidas, aplicando programas de servicios ecosistémicos, priorizando el ecoturismo, y destacando las fuentes de energía renovables.

¿Qué puedes hacer para evitar la deforestación?

Se trata de una forma de vida que no tiene nada que ver con la vida cotidiana.

Escrito originalmente por
Larry West es un periodista y escritor medioambiental premiado. Ha ganado el premio Edward J. Meeman de periodismo medioambiental.

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Larry West
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Larry West es un periodista y escritor medioambiental premiado. Ha ganado el Premio Edward J. Meeman de Reportaje Medioambiental.

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