Impresionantes plantas submarinas y vida marina en el fondo del océano

El océano está lleno de territorios inexplorados, y de impresionantes maravillas naturales que parecen estar más en casa en otro planeta que en las profundidades azules de la playa. Desde la anémona de mar hasta el coral solar, estos impresionantes organismos submarinos ofrecen una belleza etérea difícil de reproducir en tierra firme.

Anémona de plumaje blanco

Se trata de una anémona de plumaje blanco.

Vibrante arrecife submarino con anémonas de metridio blanco, corynactis, peces de roca azules y erizos de mar en el Parque Regional de Stillwater Cove, en el norte de California.

Con más de 1.200 especies de anémonas de mar en el océano, estas criaturas son responsables de algunos de los colores y formas más impresionantes que encontrarás bajo el agua. La anémona de penacho blanco puede crecer hasta un metro de altura y prospera en aguas frías desde Alaska hasta San Diego. Y aunque el suave puf de la parte superior parece un buen lugar para la siesta de los peces, esos tentáculos son la principal herramienta de la anémona para picar y atrapar a sus presas.

Látigo del Mar Rojo

Coral látigo rojo rodeado de una variedad de corales de colores en un arrecife de Papúa Occidental, Indonesia.

El látigo de mar rojo tupido es un coral blando del orden alcyonacea y de la familia Ellisellidae. Los corales blandos no tienen los esqueletos de carbonato cálcico de los corales duros. Cada rama del látigo de mar contiene innumerables pólipos de coral (pequeños tubos bordeados de tentáculos) que se encargan de aportar alimento. Situados principalmente en aguas poco profundas de los trópicos y subtrópicos, estos corales se encuentran en todo el mundo. Al igual que el látigo rojo, los corales de esta familia suelen tener colores brillantes y formas muy variadas.

Anémona de mar verde

Una anémona de mar verde fluorescente adherida a un arrecife de coral

Esta anémona marina de color verde vibrante tiene un gran parecido con la flor Anastasia de tierra firme, un tipo de crisantemo araña. La mayor parte del color de la anémona se debe a la relación simbiótica que mantiene con los organismos fotosintéticos que viven en sus tejidos. Al igual que otras anémonas, éstas se adhieren a superficies duras -como rocas y arrecifes de coral- para esperar a los peces que nadan inadvertidamente hacia sus tentáculos urticantes.

Coral morado

Primer plano de un enorme coral púrpura en un arrecife de Australia

La vibrante tonalidad de este coral púrpura de aspecto lila no es lo único que llama la atención: Aunque el color es raro, el coral acropora es uno de los tipos de coral más abundantes. El coral acropora proporciona un hábitat para los peces y otras formas de vida marina. Estos corales son también una especie constructora de arrecifes, lo que significa que a menudo son los primeros en aparecer en un nuevo arrecife, y se extienden para proporcionar hogares a otros corales.

Anémona y pez payaso

Un pez payaso naranja y blanco asomando entre una gran anémona de mar con puntas verdes y moradas

Sólo un tipo de pez es inmune a las picaduras de la anémona y, como puede decir cualquiera que haya visto «Buscando a Nemo», es el pez payaso. Aquí, un pez payaso de color naranja y blanco brillante se esconde entre los tentáculos de hierba de una anémona de mar. No todos los peces payaso ni todas las anémonas de mar pueden coexistir, pero para los que pueden, la relación es beneficiosa para ambas criaturas. El proceso simbiótico entre ambos está muy evolucionado, e implica que el pez payaso desarrolle una gruesa capa de mucosidad para protegerse de la poderosa picadura de la anémona.

Coral Sol

Una colonia de coral sol amarillo brillante salpicada en una pared de roca coralina en el Mar de Japón

A pesar de su nombre, el coral sol es una especie de coral que no necesita mucha luz solar. Son corales de aguas profundas que tienen su hogar en cuevas y otros espacios submarinos oscuros. Obtienen la energía que necesitan (y su brillante color naranja o amarillo) alimentándose de zooplancton. También son el único coral pétreo que se instala de forma permanente en el Caribe después de invadir el océano en los lastres de los barcos procedentes del océano nativo del coral, el Indopacífico.

Algas

Ráfagas de luz solar que atraviesan el bosque submarino de algas en la isla de Anacapa, en el Parque Nacional de las Islas del Canal.

Algunas de estas formas de vida parecen más familiares de lo que cabría esperar. Este alga, por ejemplo, parece un bosque de hojas. El alga rica en nutrientes puede aparecer en la playa como montones de algas desgarradas, pero bajo el agua tiene una vida totalmente diferente. El alga, un tipo de alga parda, puede crecer hasta 45 centímetros al día y puede alcanzar profundidades de hasta 30 metros. Cuando los científicos tropezaron con un bosque de algas en el océano Pacífico en 2007, el descubrimiento puso de manifiesto lo mucho que nos queda por aprender sobre las aguas del mundo: Según NPR, los biólogos pensaban hasta entonces que el alga no podía crecer en aguas tropicales cálidas.

Coral blando

Coral blando en tonos rosas, verdes, azules y naranjas en la isla de Ganga, Sulawesi del Norte, Indonesia

Los corales blandos y plumosos forman este ramillete de vida marina de colores brillantes. Los corales blandos son miembros de la subclase Octocorallia, llamados así por su «simetría radial óctuple», lo que significa que tienen ocho piezas más pequeñas que se ramifican de cada tubo principal para darles la apariencia de plumas. Los corales blandos, que tienen una importante variación de forma y tamaño, pueden prosperar en aguas profundas o en aguas tropicales poco profundas.

Coral de cerebro abierto

Coral cerebro abierto verde metálico con tentáculos transparentes visibles

El coral cerebro abierto se encuentra en las aguas cálidas y poco profundas del Mar Rojo, Indonesia y el archipiélago australiano. Un tipo de coral pétreo, el coral cerebro abierto está casi amenazado debido a la reducción del hábitat del arrecife de coral y a la recolección para acuarios. Esta especie de coral es pequeña, de menos de 20 cm, y es tanto solitaria como colonial, y puede encontrarse entre otros tipos de coral de vida libre.

Arrecife de coral

Escuela de peces nadando en agua azul sobre un colorido arrecife de coral en el Parque Nacional de Komodo, Indonesia

Los arrecifes de coral son un ecosistema diverso repleto de criaturas extraordinarias. Pero estos detallados y espectaculares paisajes están amenazados por el calentamiento, la contaminación y la sobrepesca. El mayor sistema de arrecifes de coral del mundo, la Gran Barrera de Coral, está muriendo. Una de las mayores amenazas para los arrecifes de coral a nivel mundial es el aumento de la temperatura del agua. Conocido como blanqueo del coral, este aumento de la temperatura provoca una reducción de la cantidad de algas microscópicas que producen el alimento que los corales necesitan para sobrevivir, lo que a su vez puede destruir el coral o causar graves daños a su ecosistema.

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