Un Vistazo a lo que Hemos Perdido: 10 Animales Extintos en Fotos

Ahora mismo estamos en medio de la sexta gran extinción, con el ascenso de los humanos detrás del aumento sin precedentes del ritmo al que estamos perdiendo especies. Algunas de estas especies extinguidas se han perdido para siempre, mientras que otras forman parte de proyectos de desextinción. Merece la pena conocer y recordar cada una de ellas.

Thylacine

A thylacine standing in a chain link enclosure yawning, circa 1933

El marsupial carnívoro más grande de los tiempos modernos (mide unos 2 pies de alto y 6 pies de largo, incluida la cola), el tilacino vivió una vez en Australia continental y Nueva Guinea. En la época de la colonización europea ya estaba casi extinguido debido a la actividad humana. En Tasmania (que proporcionó al tigre los nombres más comunes de tigre de Tasmania o lobo de Tasmania) siguió viviendo, con el último animal confirmado muerto en la naturaleza en 1930.

El último tilacino en cautividad, fotografiado arriba, murió en 1936. A lo largo de la década de 1960, se sospechó que el tilacino podría haber aguantado en pequeños focos, y la declaración final de extinción no se produjo hasta la década de 1980. Continúan los informes ocasionales de avistamientos del tilacino en toda Australia, aunque ninguno ha sido corroborado.

Quagga

A quagga mare next to a brick wall in an enclosure at the London Zoo, circa 1870

Sólo se ha fotografiado un quagga, una hembra en el zoo de Londres en 1870. En estado salvaje, el quagga se encontraba en grandes cantidades en Sudáfrica. Sin embargo, el quagga fue cazado hasta su extinción para obtener carne, pieles y para conservar el alimento de los animales domésticos. El último quagga salvaje fue abatido a tiros en la década de 1870, y el último mantenido en cautividad murió en agosto de 1883.

Un proyecto de desextinción iniciado por la organización The Quagga Project en 1987 hizo que el quagga se convirtiera en el primer animal extinto al que se le examinó su ADN. Como resultado de esta investigación, se determinó que el quagga era una subespecie de la cebra de las llanuras, y no una especie totalmente separada, como se creía anteriormente. El primer potro de los esfuerzos de reproducción del Proyecto Quagga nació en 1988, y el grupo espera que las futuras generaciones de reproducción selectiva den como resultado individuos que se parezcan mucho al quagga en cuanto a color, rayas y patrón de pelaje.

Tarpán

A male tarpan at the Moscow zoo standing next to a man with a fence behind them

El tarpán, o caballo salvaje euroasiático, vivió en estado salvaje hasta algún momento entre 1875 y 1890, y el último salvaje murió durante un intento de captura. El último tarpán en cautividad murió en 1918. El tarpán medía algo menos de metro y medio hasta el hombro, tenía una crin espesa, un cuerpo de color grullo con patas oscuras, con rayas dorsales y en el hombro. Hay cierto debate sobre si la foto de arriba es un tarpán auténtico, pero se afirma que la imagen, de 1884, es la única foto de un tarpán vivo.

Se intentó sacar al tarpán de la extinción, pero aunque los caballos konik resultantes se parecen físicamente al tarpán, no se considera que coincidan genéticamente.

Tortuga gigante de las Seychelles

A Seychelles giant tortoise standing with its head extended

Existe cierta controversia sobre si la tortuga gigante de las Seychelles se ha extinguido del todo o sólo se ha extinguido en estado salvaje. En el siglo XIX, la tortuga gigante de las Seychelles, al igual que otras especies de tortugas similares de otras islas del océano Índico, fue cazada hasta su extinción. Antes de ser eliminada en estado salvaje en la década de 1840, sólo vivía en los bordes de las marismas y los arroyos, pastando en la vegetación.

Un estudio realizado en 2011 indicó la existencia de una población en cautividad de 28 tortugas adultas, así como de ocho adultos y 40 jóvenes introducidos en la isla de Cousine, que podrían ser en realidad tortugas gigantes de las Seychelles. Una tortuga de las Seychelles de la isla de Santa Elena, llamada Jonathan, entró recientemente en el Guinness de los Récords como el mamífero terrestre vivo más viejo del mundo, con 187 años.

León de Berbería

A Barbary lion laying down on top of a mountain in Nigeria

El león de Berbería (también conocido como león del Atlas o león de Nubia), que se encontraba desde Marruecos hasta Egipto, era el más grande y pesado de las subespecies de leones. Es muy probable que esta majestuosa criatura se utilizara en los combates de gladiadores en la época romana. A diferencia de otros leones, debido a la escasez de alimentos en su hábitat, el león de Berbería no vivía en manadas.

El último león de Berbería salvaje fue abatido a tiros en las montañas del Atlas de Marruecos en 1942. Sin embargo, sigue habiendo dudas sobre si algunos leones mantenidos en cautividad en zoológicos o circos pueden ser descendientes del león de Berbería, y sobre cuál es la mejor manera de protegerlos.

Tigre de Bali

A 1913 image of a Bali tiger shot by Hungarian baron Oskar Vojnich

El último tigre de Bali confirmado fue asesinado en septiembre de 1937, y se sospecha que un pequeño número de ejemplares vivió hasta los años 40 o 50. La pérdida de hábitat y la caza por parte de los humanos acabaron con ellos. Los tigres de Bali tenían un pelaje más corto y oscuro que otros tigres. De las tres especies de tigres extinguidas (Bali, Caspio y Javan), los tigres de Bali eran los más pequeños, más cercanos al tamaño de los leopardos o leones de montaña.

Tigre del Caspio

An image of a Caspian tiger standing in front of a rock wall

En el otro extremo de la escala del tigre de Bali, el tigre del Caspio fue una de las especies de felinos más grandes que han existido, sólo un poco más pequeña que el enorme tigre de Siberia. El tigre del Caspio, que antaño vivía en las costas de los mares Negro y Caspio, habitaba lo que hoy es el norte de Irán, Afganistán, las antiguas repúblicas soviéticas de Asia Central y el extremo occidental de China. Al aumentar la población en estas zonas, la competencia por las tierras de cultivo provocó la desaparición del tigre del Caspio.

A partir de finales del siglo XIX, con la colonización rusa del Turquestán, comenzó su camino hacia la extinción. El tigre se extinguió en 1970, cuando se mató al último ejemplar de la especie en Turquía. Los avistamientos no confirmados del tigre del Caspio continuaron hasta principios de la década de 1990.

Rinoceronte negro occidental

historic black and white photo of extinct Western Black Rhino in Cameroon

La difícil situación del rinoceronte debido a la caza furtiva está bien documentada, y el rinoceronte negro occidental es un ejemplo gráfico. Aunque los esfuerzos de conservación, que comenzaron en la década de 1930, ayudaron a la población a recuperarse de la caza histórica, en la década de 1980 la protección de la especie disminuyó y la caza furtiva se disparó.

A principios del siglo XXI, sólo quedaban 10 ejemplares. Todos fueron asesinados en 2006. El rinoceronte negro, un rinoceronte africano más pequeño, sigue viviendo, aunque en peligro crítico, en las zonas del este y el sur de África.

Sapo dorado

A golden toad sitting on a green leaf.

En muchos sentidos, el sapo dorado es una especie emblemática en lo que respecta a la extinción. Descrito por la ciencia sólo en 1966, y antaño abundante en un área de 30 millas cuadradas del bosque nuboso sobre Monteverde, Costa Rica, no se ha visto ninguno de estos sapos de cinco centímetros de largo desde 1989. La razón de su repentina extinción no se conoce de forma concluyente, pero la pérdida de hábitat y el hongo quítrido son los probables culpables. También se sospecha que los cambios meteorológicos regionales provocados por las condiciones de El Niño han desempeñado un papel en la muerte de los últimos sapos dorados.

Tortuga de la isla Pinta

Lonesome George Pinta giant tortoise laying down with his face extended

La tortuga de la isla Pinta, una subespecie de la tortuga de las Galápagos, puede ser el animal de gran tamaño más reciente en ser declarado extinto. El último de la estirpe, un macho apodado Solitario George y que tenía más de 100 años, murió el 24 de junio de 2012 a causa de un fallo cardíaco. La especie se había dado por extinguida a mediados del siglo XX, ya que la gran mayoría de ellos fueron asesinados a finales del siglo XIX, pero en 1971 se descubrió a George. Además de la caza por parte de los humanos, la introducción de especies no autóctonas, como las cabras, contribuyó a la pérdida de hábitat, lo que llevó a la desaparición de la tortuga.

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