10 Desastres Medioambientales Causados por el ser Humano

Cuando oyes la palabra «catástrofe», es probable que pienses en acontecimientos poderosos que escapan al control humano. Los huracanes, los terremotos y los incendios forestales son algunos ejemplos de desastres naturales inevitables. Pero la madre naturaleza no siempre tiene la culpa. A lo largo de la historia, los seres humanos han causado algunos de los acontecimientos medioambientales más devastadores.

Desde la contaminación atmosférica hasta los vertidos de petróleo, las catástrofes provocadas por el hombre pueden salirse fácilmente de control. A veces, estos accidentes causan daños irreparables a la Tierra y a sus organismos. Por ello, nos conviene aprender de los peores.

He aquí 10 desastres medioambientales a lo largo de la historia de EE.UU. que fueron causados por nosotros.

La zona muerta del Golfo de México

Satellite view of clouds of sediment in the Gulf of Mexico at the U.S. border

En 1985, los científicos comenzaron a cartografiar una zona muerta en el Golfo de México. Una «zona muerta» es una zona hipóxica con bajos niveles de oxígeno y nutrientes que es inhóspita para la mayoría de la vida marina, y ésta reaparece cada verano. El desastre comienza en el río Misisipi.

Durante años, los seres humanos han contaminado el río Misisipi con pesticidas, residuos industriales y productos químicos tóxicos. Cuando el río desemboca en el Golfo, vierte en el agua un exceso de nutrientes, como el nitrógeno y el fósforo, y provoca la proliferación de algas. Estas floraciones crean una zona hipóxica en el Golfo al descomponerse y llevarse el oxígeno con ellas.

Los científicos miden cada año la zona muerta del Golfo de México para controlar su crecimiento. Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, en 2021 medía 6.334 millas cuadradas o cuatro millones de acres.

El Gran Parche de Basura del Pacífico

Map of four ocean currents that make up Great Pacific Garbage Patch and convergence zones where litter accumulates

El Gran Parche de Basura del Pacífico es un desastre medioambiental causado por los residuos humanos. Esta masa de desechos marinos situada en el Océano Pacífico Norte está formada por trozos de plástico apenas visibles reunidos por el Giro del Pacífico Norte (NPG). El NPG es un vórtice causado por cuatro corrientes oceánicas diferentes -California, Ecuatorial del Norte, Kuroshio y Pacífico Norte- que convergen y envían agua y residuos en el sentido de las agujas del reloj. Esto crea un «parche» de basura y los microplásticos que quedan atrapados en estas corrientes suelen acabar aquí.

El tamaño del Gran Parche de Basura del Pacífico es imposible de calcular, pero es sólo uno de los muchos lugares donde se acumula la contaminación en el océano.

El cuenco de polvo

Dust cloud fills the sky and truck drives on dirt road away from it

A partir de 1930, el polvo se apoderó de las Grandes Llanuras de Estados Unidos en una catástrofe parcialmente provocada por el hombre que duró una década: el Dust Bowl. Durante ese tiempo, gran parte de la tierra de esta región se había cultivado en exceso y la mayoría de los agricultores no habían practicado la conservación del suelo. Como resultado, la tierra estaba seca y estéril, y la grave sequía no hizo más que empeorar las cosas.

Estos factores desencadenaron el Dust Bowl, un acontecimiento que hizo que diecinueve estados de EE.UU. se cubrieran de polvo. Los fuertes vientos levantaron la capa superior del suelo y esto creó una fuerte tormenta de polvo que abarcó un área de 10 millones de acres y destruyó granjas y edificios. Cuando la sequía terminó en 1940 y el polvo se asentó, 400.000 personas habían emigrado de sus hogares.

Accidente de Three Mile Island

Aerial view of Three Mile Island nuclear power plant with smoke billowing out of stacks

Uno de los accidentes más importantes de la historia de la energía nuclear estadounidense tuvo lugar el 28 de marzo de 1979. La catástrofe ocurrió en la central nuclear de Three Mile Island, cerca de Harrisburg, Pensilvania.

Primero, un reactor de la central falló y se apagó automáticamente. Luego, una válvula de alivio del presurizador, que estaba diseñada para mantener el núcleo frío, se atascó en una posición abierta. Esto hizo que el sistema perdiera refrigerante y, como consecuencia, el núcleo del reactor se fundió parcialmente. La unidad sufrió daños irreparables y liberó material radiactivo al medio ambiente. Los intervinientes retiraron unas 110 toneladas de combustible de uranio dañado de la instalación. Según la Asociación Nuclear Mundial, los daños tardaron 12 años en limpiarse y costaron 973 millones de dólares.

El desastre del Canal del Amor

Aerial view of abandoned houses and buildings in Love Canal neighborhood

A finales de la década de 1970, Love Canal se convirtió en el lugar de un desastre medioambiental que llevaba décadas gestándose. En el siglo XIX, William T. Love decidió construir un canal en el barrio neoyorquino de las cataratas del Niágara. Empezó a cavar pero abandonó el proyecto varios años después. En 1942, la empresa Hooker Chemical Company empezó a utilizar el lugar como vertedero industrial. Vertió aproximadamente 21.000 toneladas de productos químicos y compuestos tóxicos en el canal antes de vender el terreno para su urbanización.

Tras un periodo de fuertes lluvias en la década de 1970, los bidones de productos químicos salieron del vertedero. Éstos contaminaron la zona con sustancias tóxicas y obligaron a 239 familias cercanas al vertedero a reubicarse. En total, los funcionarios detectaron 421 sustancias químicas diferentes en las casas, el agua y la tierra de los alrededores.

Vertido de cenizas de carbón de la Autoridad del Valle de Tennessee

Rocky landscape covered with grey slurry of coal ash

El 22 de diciembre de 2008, las paredes de una presa en Kingston, Tennessee, se derrumbaron, vertiendo 5,4 millones de yardas cúbicas de ceniza de carbón en Swan Pond Embayment. La oleada de cenizas contenía arsénico, selenio, plomo y diversos materiales radiactivos. Al extenderse, contaminó más de 300 acres de terreno y se vertió en el río Emory. La retirada de las cenizas del río Emory y de la zona circundante llevó unos seis años.

Los investigadores aún no conocen del todo el impacto de este desastre en los ecosistemas acuáticos y terrestres. Lo que sí saben con seguridad es que este vertido destruyó muchos kilómetros de costa y hectáreas de vegetación autóctona.

Derrame de petróleo del Exxon Valdez

Firefighters spray water from firehoses to clean up oil from shorelines

En 1989, el superpetrolero Exxon Valdez chocó contra el arrecife Bligh en Prince William Sound, Alaska. 11 tanques de carga se rompieron con el impacto y vertieron 11 millones de galones de crudo a lo largo de 1.300 millas de costa de Alaska. 250.000 aves marinas, 2.800 nutrias marinas y cientos de otras aves y mamíferos marinos murieron a consecuencia de la contaminación.

Los equipos de respuesta estaban mal preparados para un vertido de esta magnitud. Intentaron eliminar el petróleo mediante la quema, los dispersantes químicos y los skimmers, centrándose primero en las zonas de alto riesgo, pero los proyectos de limpieza no tuvieron un éxito total. Un estudio realizado en 2015 descubrió que hasta un 0,6% del petróleo del vertido aún permanece en el estrecho del Príncipe Guillermo.

El vertido de petróleo de BP Deepwater Horizon

Aerial view of a lone boat in the Gulf of Mexico with oil visible on water's surface

Aproximadamente 20 años después del vertido de petróleo del Exxon Valdez, se produjo en el Golfo de México de Estados Unidos el mayor vertido accidental de petróleo marino de la historia.10 Este desastre tuvo lugar en abril de 2010, cuando explotó un pozo de petróleo de la plataforma Deepwater Horizon de BP. El derrame de petróleo de la plataforma Deepwater Horizon se cobró 11 vidas y derramó 134 millones de galones de petróleo crudo en el Golfo. El derrame dañó o mató a miles de especies marinas, entre ellas tortugas marinas, ballenas, delfines, aves y peces. El petróleo fluyó en el Golfo durante 87 días antes de que los equipos de respuesta taparan con éxito el pozo en julio de 2010, y a partir de 2021, los esfuerzos de limpieza siguen en curso.

Incendios forestales en California en 2017

Raging fire overtaking barn sends dark smoke into the grey sky as the building collapses

El calentamiento global es un desastre medioambiental en curso del que son culpables los seres humanos. Las actividades humanas, como la quema de combustibles fósiles, la deforestación y la ganadería, han aumentado constantemente la concentración de gases de efecto invernadero en la atmósfera y han elevado la temperatura global del planeta. Muchos incendios forestales están causados en parte por el calentamiento global.

A partir de octubre de 2017, el norte de California experimentó una de las temporadas de incendios forestales más mortíferas y destructivas de la historia. Se identificaron más de 170 incendios y al menos 12 fueron causados por las líneas eléctricas de PG&E, que se incendiaron tras fallar o entrar en contacto con los árboles. Las altas temperaturas asociadas al calentamiento global y a la sequía crearon unas condiciones ideales para las quemas, y se calcula que los incendios calcinaron un total de 245.000 acres de tierra. Los incendios forestales de California de 2017 se cobraron la vida de al menos 47 bomberos y civiles y destruyeron miles de casas y negocios.

Crisis del agua en Flint

Greenish brown river in front of city with large buildings and grey sky

La crisis del agua de Flint fue una crisis de salud pública y un desastre medioambiental que comenzó el 25 de abril de 2014. Ese día, la ciudad de Flint, Michigan, pasó a utilizar el río Flint como principal fuente de agua. La tubería no fue sometida a pruebas de toxicidad ni a tratamiento contra la corrosión antes de entrar en funcionamiento, y empezó a filtrar contaminantes al agua potable de la ciudad. Aproximadamente 140.000 residentes estuvieron expuestos al plomo y a otras toxinas, como el trihalometano, con niveles de plomo superiores a 15 ppb detectados.

El 1 de octubre de 2015, la ciudad emitió un aviso de que el agua no era segura para beber, pero las tuberías no se arreglaron. Muchos residentes no tuvieron más remedio que seguir utilizando el agua contaminada, que también se filtró al suelo y contaminó los lagos, ríos y arroyos cercanos. Esta crisis continúa. En 2021, algunos residentes siguen sufriendo efectos adversos para la salud causados por la intoxicación por plomo y algunos siguen sin tener acceso al agua potable.

 

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