¿Qué es la Ley de Conservación y Recuperación de Recursos?

La Ley de Conservación y Recuperación de Recursos (RCRA) es la ley pública de Estados Unidos que otorga a la Agencia de Protección Ambiental (EPA) la autoridad para controlar los residuos sólidos peligrosos y no peligrosos desde la cuna hasta la tumba. El Subtítulo D de la Ley se centra en los requisitos de los residuos sólidos no peligrosos, y El Subtítulo C se centra en los requisitos de los residuos sólidos peligrosos. La RCRA se refiere a la combinación de las primeras leyes federales sobre residuos sólidos y las enmiendas. El Congreso ha modificado la RCRA varias veces a lo largo de la historia.

¿Qué son los residuos peligrosos?

Los residuos peligrosos son aquellos que, debido a ciertas características, pueden causar un peligro sustancial o potencial para la salud humana o el medio ambiente si se tratan, almacenan, transportan o eliminan de forma inadecuada.

La RCRA permite a la EPA gestionar la generación, el tratamiento, el transporte, el almacenamiento y la eliminación de los residuos peligrosos. La EPA ha puesto en marcha reglamentos, orientaciones, programas y políticas para gestionar eficazmente estos residuos. La normativa permite específicamente a la EPA aplicar los requisitos legales para la gestión de los residuos. Por ejemplo, la EPA establece unas normas técnicas mínimas sobre cómo deben funcionar las instalaciones de eliminación de residuos y luego es obligación de los estados garantizar el cumplimiento de la normativa de la EPA.

Cronología histórica

La siguiente línea de tiempo detalla la evolución de la RCRA, desde los primeros reglamentos hasta el aspecto actual de la ley.

Años 50

En la década de 1950, la cantidad de residuos municipales e industriales que creaban los individuos en EE.UU. aumentó sustancialmente. Durante esta época, el gobierno federal no tenía jurisdicción para regular los residuos, ya que era responsabilidad del gobierno estatal y local. Esto provocó que las normativas de todo el país fueran incoherentes y, por tanto, ineficaces.

Década de 1960

En 1965, era evidente que la normativa vigente no funcionaba, lo que dio lugar a la aprobación de la Ley de Eliminación de Residuos Sólidos de 1965 (SWDA). La SWDA fue la primera ley que pretendía específicamente mejorar los métodos de eliminación de residuos sólidos. Esta ley no se centraba en la gestión de los residuos sólidos desde la cuna hasta la tumba, sino que establecía un marco para que los estados mejoraran la eliminación de los residuos sólidos y fijaba unos requisitos mínimos para los vertederos. Sin embargo, el Congreso consideró que esto era insuficiente para gestionar eficazmente los residuos del país.

Década de 1970

La Ley de Conservación y Recuperación de Recursos fue aprobada por el Congreso en 1976 como respuesta a los problemas que tenía el país para regular el creciente volumen de residuos municipales e industriales. Fue una enmienda a la Ley de Eliminación de Residuos Sólidos de 1965. La RCRA fue el primer caso en el que la generación, el tratamiento, el transporte, el almacenamiento y la eliminación de residuos peligrosos pasaron a estar totalmente bajo la jurisdicción federal. La RCRA fijó objetivos nacionales para:

– Proteger la salud humana y el medio ambiente.

– Proteger la salud humana y el medio ambiente de los peligros potenciales de la eliminación de residuos.

– Conservar la energía y los recursos naturales.

– Reducir la cantidad de residuos generados.

– Garantizar que los residuos se gestionen de forma respetuosa con el medio ambiente.

Década de 1980

En 1984, el Congreso realizó Enmiendas a la Ley de Residuos Sólidos y Peligrosos (HSWA) para reforzarla. Estas enmiendas incluían la eliminación progresiva del vertido de residuos peligrosos en el suelo, la adopción de medidas correctoras en caso de vertido de residuos peligrosos y la minimización de residuos. La minimización de residuos se refiere al uso de métodos de reducción de residuos en origen y a la introducción de métodos de reciclaje respetuosos con el medio ambiente a la hora de eliminar los residuos. La HSWA fue eficaz en la creación del Programa de Restricciones a la Eliminación de Residuos, en el inicio de los requisitos de Acción Correctiva de la RCRA, en el establecimiento de plazos de autorización para las instalaciones de residuos peligrosos y en la regulación de los generadores de pequeñas cantidades de residuos peligrosos.

Década de 1990

En 1992, la Ley de Cumplimiento de las Instalaciones Federales reforzó la aplicación de la RCRA en las instalaciones federales. Esto fue en respuesta al hecho de que, en virtud de la RCRA, las instalaciones federales seguían haciendo caso omiso de las leyes medioambientales. Esta ley establecía que las instalaciones federales debían cumplir las leyes federales y estatales sobre residuos peligrosos, renunciaba a la inmunidad soberana federal en virtud de dichas leyes e imponía multas y sanciones. En 1996, la Ley de Flexibilidad del Programa de Eliminación de Residuos (LDPFA) modificó la RCRA para proporcionar flexibilidad normativa a la eliminación en tierra de algunos tipos de residuos. La LDPFA eximió de las restricciones de eliminación en tierra a los residuos sólidos que se identificaron como que ya no presentaban una característica peligrosa.

Hoy en día

Hoy en día, la EPA da prioridad al desarrollo de los programas de residuos sólidos peligrosos y municipales y al fomento del compromiso de la sociedad para reciclar y reducir la contaminación. La RCRA aborda los continuos retos, como los nuevos vertederos, los nuevos flujos de residuos, los productos y sustancias químicas desarrollados recientemente y la mayor demanda de recursos naturales que tiene el crecimiento de la población.

Impacto

A lo largo de los años, la RCRA ha protegido a las comunidades y al medio ambiente de la amenaza de los residuos peligrosos, ha ayudado a restaurar y limpiar la tierra y el agua, ha conservado los recursos naturales y ha capacitado a la sociedad para participar en los procesos de toma de decisiones mediante incentivos y oportunidades.

Más concretamente, la RCRA ha desarrollado un sistema eficaz para gestionar los residuos peligrosos desde la cuna hasta la tumba. Ha creado el marco que ha permitido a los estados poner en marcha programas eficaces de gestión de residuos sólidos municipales y de residuos no peligrosos. Los programas de la RCRA han gestionado con éxito 2.960 millones de toneladas de residuos industriales sólidos, han proporcionado 97,3 millones de dólares en subvenciones para ayudar a los estados a poner en marcha programas autorizados de residuos peligrosos, y han trabajado para solucionar más de 3.700 instalaciones contaminadas existentes.

Además, la RCRA ha restaurado 18 millones de acres de tierras contaminadas a través del Programa de Acción Correctiva de la RCRA <a href="https://www.epa.gov/hw/learn-about-corrective-action". También ha hecho que el coste de la limpieza de las instalaciones contaminadas recaiga en las instalaciones que contaminan en lugar de en los contribuyentes. Ha aumentado la tasa de reciclaje/compostaje de residuos sólidos municipales de menos del 7% a cerca del 32%. La RCRA también ha mejorado drásticamente la infraestructura de reciclaje del país. Su enfoque de Gestión de Materiales Sostenibles ha desafiado a la sociedad a cambiar su forma de pensar sobre los residuos y a considerarlos como una mercancía valiosa que puede utilizarse para crear nuevos productos. Por último, ha mejorado la transparencia pública sobre la gestión de los residuos a través de la tecnología y la información para que puedan ayudar a tomar decisiones informadas sobre las actividades de gestión de residuos.  

El futuro de la RCRA

El informe de la EPA sobre la misión crítica y el camino a seguir de la RCRA afirma que la visión del programa de la RCRA es seguir salvaguardando las comunidades y el medio ambiente; mitigar y limpiar la contaminación; defender los enfoques de gestión de residuos y materiales del ciclo de vida sostenible; y promover el desarrollo económico y el bienestar de la comunidad.

Apoyo al sector manufacturero

El programa RCRA pretende seguir apoyando el desarrollo de tecnologías y procesos de fabricación nuevos e innovadores que se utilicen para gestionar los residuos de forma sostenible. También seguirá modificando la normativa para que las empresas, especialmente las del sector manufacturero, puedan operar de forma que no causen daños al medio ambiente.

Prevenir la exposición y devolver la tierra y el agua a un uso productivo

La EPA y los estados pretenden seguir creando nuevas oportunidades de empleo y comercio para evitar la exposición de las personas a los residuos peligrosos. La RCRA se centrará en proteger a las comunidades de las operaciones ilegales y de alto riesgo de los residuos peligrosos en las instalaciones. Además, la EPA pretende devolver las tierras y el agua a usos productivos creando oportunidades para la reutilización de propiedades.

Centrarse en la gestión sostenible de los materiales

En el futuro, la RCRA se centrará más en la gestión sostenible de los materiales que en la gestión de los residuos para apoyar una economía sostenible mejorando el ciclo de vida de los materiales. La EPA pretende fomentar la recuperación, la reutilización y el reciclaje de los materiales por parte de todas las partes, especialmente los fabricantes.

Esforzarse por la innovación y la creatividad

La RCRA pretende esforzarse por la innovación y la creatividad continuas para encontrar nuevas soluciones sostenibles para la generación, el tratamiento, el transporte, el almacenamiento y la eliminación de los residuos peligrosos. Esto se hará mediante asociaciones, recursos y habilidades, nuevas tecnologías y mejorando el acceso de la sociedad a la información.

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