Dentro de la guardería de elefantes que hay que visitar en Kenia

En una instalación situada en los límites del Parque Nacional de Nairobi, una pequeña multitud de personas sonrientes permanece en silencio. Adultos y niños de países de todo el mundo se alinean a lo largo de una cuerda que rodea una gran zona de tierra roja. Dentro del prado hay charcos de agua, colinas de tierra blanda de color rojizo, ramas recién cortadas y espesas con hojas verdes, y una gran carretilla llena de botellas de leche de gran tamaño. La zona de juegos de la guardería de elefantes de David Sheldrick está preparada para los pequeños que han traído a tanta gente hasta aquí.

Un jadeo y un suspiro colectivo de la multitud anuncian su llegada.

Entran a paso ligero un grupo de 13 crías de elefante africano, escoltadas por sus dedicadas niñeras humanas que llevan abrigos verdes y sombreros blancos de safari. Los elefantes conocen la rutina. Cada uno se dirige hacia un hombre que lleva dos enormes botellas de leche. Es la hora de comer, y las crías tienen sus prioridades en orden. Primero la leche, luego el juego.

Una cría de elefante explora una rama de árbol recién cortada en la zona de juegos.

Ningún viaje a Nairobi está completo sin una visita a las instalaciones al frente de una de las tareas más conmovedoras y desgarradoras del mundo. El David Sheldrick Wildlife Trust rescata, rehabilita y libera crías de elefante huérfanas. Es la instalación más exitosa del mundo para esta labor, fundamental para la supervivencia no sólo de estas crías huérfanas, sino de la especie en su conjunto. Los elefantes de todo el mundo están desapareciendo rápidamente.

«Cuando no se les mata por sus colmillos o por la carne de caza, luchan contra la pérdida de hábitat debido a la presión de la población humana y a la sequía», señala

La Sra. Sheldrick crió innumerables animales mientras crecía en Kenia y hasta la edad adulta junto a su marido. Pero los elefantes suponían un reto especial debido a sus sensibles necesidades dietéticas. Conseguir la fórmula láctea adecuada fue uno de los primeros problemas que tuvo que superar. Tras perder varias crías huérfanas, Sheldrick encontró finalmente la combinación que funcionaba: fórmula infantil humana y coco. Con esa mezcla, se convirtió en la primera persona en criar con éxito una cría de elefante dependiente de la leche.

La leche es el primer reto de la crianza de una cría de elefante. El segundo es la familia. Los elefantes son animales extremadamente sociales, y las crías necesitan el afecto de los demás y de las figuras parentales para prosperar. Éste es el cuidado crítico que los cuidadores de la guardería pueden proporcionar: comida para las crías dependientes de la leche durante años, y el afecto continuo que sólo la familia puede darse entre sí, aunque su familia sea una mezcla de elefantes y humanos. Los cuidadores que trabajan en el Trust incluso duermen en los establos con los huérfanos para que nunca estén solos. Como animales altamente sociales y emocionalmente avanzados, el amor y el apoyo son tan críticos para la supervivencia de una cría de elefante como la leche.

Los visitantes pueden acariciar a los elefantes que se acercan a ellos en busca de cariño

La última pieza de la rehabilitación que proporciona el Trust es la posibilidad de que las crías de elefante vuelvan a la naturaleza. Después de esa marca de cuatro años, se lleva a una cría del orfanato del Parque Nacional de Nairobi a unas instalaciones de retención en el Parque Nacional de Tsavo, donde pueden conocer a los elefantes salvajes y aprender los matices de la dinámica social mientras se reintegran lentamente en una manada salvaje.

La resistencia de los elefantes huérfanos es inspiradora. Han perdido a sus familias y a menudo han sufrido lesiones a manos de los humanos. Sin embargo, su dulzura, sus juegos y su afecto por los demás y por sus cuidadores humanos son fácilmente visibles. Es esta resistencia edificante y alentadora la que atrae a cientos de personas cada día al centro.

Abriendo ojos y corazones

Las crías de elefante tienen una segunda oportunidad de aprender a jugar, socializar y adquirir las habilidades que necesitarán para volver a la naturaleza.

En la hora diaria que el orfanato abre al público durante el baño de barro y el «recreo» de los elefantes, la Fundación tiene la oportunidad de llegar al corazón de unas 200 personas a la vez. Los visitantes son personas de países de todo el mundo, incluidos aquellos en los que persiste el comercio de marfil, de edades comprendidas entre los niños pequeños y los abuelos. Nuestro pequeño grupo se unió a la multitud una mañana antes de embarcarse en un safari con Sociedad Oceánica, un momento perfecto para obtener una perspectiva crucial sobre los elefantes antes de verlos en la naturaleza.

Aunque todo el mundo está allí principalmente para ver lindas crías de elefante al alcance de la mano y quizás acariciar una, muchos se van sabiendo mucho más de lo que esperaban sobre la difícil situación de los elefantes y el alcance de los conflictos entre humanos y elefantes. Todos se van con el deseo de ayudar.

Las crías de elefante tienen una segunda oportunidad de aprender a jugar, socializar y adquirir las habilidades que necesitarán para volver a la naturaleza. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Hasta ahora, el David Sheldrick Wildlife Trust ha criado con éxito a más de 150 crías de elefante. Estas crías han sido criadas a lo largo de años antes de que finalmente, a su ritmo, se reúnan con sus parientes salvajes en Tsavo. La Fundación también ha sido testigo de cómo los huérfanos se han convertido en padres, con crías nacidas en la naturaleza criadas por los elefantes que una vez fueron criados por los humanos.

El futuro de estos elefantes, sin embargo, está aún en manos de los humanos. Somos la causa de su posible extinción y la esperanza de su supervivencia. Si quieres ayudar al David Sheldrick Wildlife Trust a continuar con su misión de rehabilitar elefantes huérfanos y proteger a los elefantes salvajes contra la caza furtiva, puedes acoger a un huérfano o hacer un donativo al Trust.

Los elefantes se quedan huérfanos por diversas razones, pero sea cual sea el motivo, reciben una segunda oportunidad gracias al trabajo de la Fundación David Sheldrick para la Vida Silvestre.

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