Cómo utilizar las malas hierbas para leer el suelo

No existe la hierba buena. Eso es algo que se aprende rápidamente en una conversación sobre el cuidado del césped con Clint Waltz, un científico especializado en céspedes.

Puedes entender su punto de vista una vez que escuches su definición de mala hierba.

«Para mí, una mala hierba es una planta que compite por la luz, el agua, el espacio y los nutrientes», dice Waltz, especialista en extensión de céspedes en el Centro de Investigación y Educación sobre Céspedes de la Universidad de Georgia, en Griffin, Georgia. «Por tanto, si hay una especie deseable y hay otra especie que compite con ella por la luz, el agua, el espacio y los nutrientes, esa planta es una mala hierba. Es una plaga».

También hay algo más sobre las malas hierbas que, según Waltz, ayuda a definirlas.

«Las malas hierbas son plantas oportunistas. Ésa es una de mis definiciones favoritas de una mala hierba. Si el césped no está creciendo activamente y las condiciones ambientales son favorables para otra especie vegetal, esa especie vegetal ha encontrado un nicho ambiental que puede ocupar y que aprovechará».

Así que, en lo que respecta a tu césped, piénsalo así: Si tienes un césped de festuca alta, la especie deseable es la hierba de festuca alta. Cualquier otra cosa que crezca entre la festuca alta es una mala hierba. Si tienes un césped de hierba zoysia o bermuda, lo único que quieres que crezca en esos céspedes es la hierba zoysia o la bermuda. Cualquier otra cosa que brote y crezca es una mala hierba.

Aunque las malas hierbas pueden ser el enemigo de las personas que se enorgullecen de tener un césped perfecto, no condenes las malas hierbas demasiado rápido. Waltz también quiere que sepas que las malas hierbas pueden tener un propósito beneficioso. Eso es porque pueden ser plantas indicadoras. Lo que pueden indicar es un problema en tu suelo o por encima del suelo en el propio césped. Saber «leer una mala hierba» con sólo mirarla e identificarla te dará una buena idea de lo que ocurre en tu suelo o en tu césped.

Con sólo observar las malas hierbas, por ejemplo, podrás determinar que tu suelo es demasiado alcalino o demasiado ácido. Llevando tus observaciones un paso más allá, puedes tomar muestras del suelo y enviarlas a tu servicio de extensión para confirmar tus sospechas o, si no tienes ni idea, para obtener una respuesta exacta de un científico del suelo o del césped. Las muestras de suelo pueden incluso revelar algo siniestro en tu suelo. Puede que tengas nematodos, gusanos microscópicos que se comen las raíces del césped. También puedes saber, con sólo mirar las malas hierbas, que tienes un problema de césped o un problema de insectos o enfermedades.

Cómo leer una mala hierba

Las malas hierbas del césped se dividen en dos grandes categorías: las de hoja ancha y las herbáceas. Las malas hierbas de hoja ancha suelen ser las más fáciles de reconocer porque, como su nombre indica, tienen un tallo que suele producir hojas anchas con frecuencia en pares o grupos. Las excepciones son las malas hierbas como el diente de león, que tienen una sola hoja. En resumen, una mala hierba de hoja ancha no se parece a una hierba, que es lo que a veces puede hacer que las malas hierbas sean un poco difíciles de reconocer – a primera vista, estas malas hierbas sí parecen hierba.

Aquí tienes algunas de las malas hierbas de hoja ancha y herbáceas más comunes que, según Waltz, es más probable que aparezcan en los paisajes domésticos, así como la forma de identificarlas y los problemas que pueden indicar.

Espárrago postrado (Chamaesyce maculata y Euphorbia supina)

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Se trata de una anual de verano, vigorosa y de hoja ancha que forma una alfombra de hasta un metro de diámetro. Suele encontrarse en céspedes recién establecidos o poco densos. Recibe su nombre de los tallos postrados que se ramifican libremente y que suelen tener una mancha rojiza. Puede indicar varios problemas posibles en tu suelo. Uno de ellos es que el suelo puede estar compactado y necesita aireación. Esta planta, por ejemplo, crecerá en las grietas de las aceras y los aparcamientos. También puede indicar la presencia de nematodos.

«Si tienes una elevada población de tártago en tu césped, merece la pena al menos tomar una muestra de suelo y enviarla para ver si los nematodos son realmente el problema de tu césped, y no tanto las malas hierbas», dice Waltz. «No es infalible, por supuesto, pero es una planta indicadora de nematodos».

Césped azul anual (Poa annua) y pastel de ganso (Eleusine indica)

hierba poa annua

La poa annua es una hierba de estación fría, de color verde claro, que crece en pequeños mechones o matas. Hierba de los cangrejos, también llamada pie de gallo y hierba de los cangrejos plateada, es una hierba anual de verano resistente y agrupada, generalmente con una coloración entre blanquecina y plateada en el centro de la planta. Son indicadores de suelos compactados. «Ambas se dan muy bien en suelos poco profundos donde las raíces (de la hierba deseada) no pueden profundizar en el suelo», dice Waltz.

Amorcillo amarillo (Oxalis stricta)

Oxalis stricta weed

Se trata de una maleza de hoja ancha con tres hojas en forma de corazón que produce flores amarillas. Otras formas de esta planta que los jardineros pueden encontrar son la acedera rastrera (Oxalis corniculata), que tiene un hábito de crecimiento más postrado que la acedera amarilla, pero que puede ser de color verde a púrpura rojizo, y la acedera amarilla de Florida, de aspecto similar a la acedera amarilla. Estas malas hierbas son a veces un indicio de baja fertilidad del suelo, dice Waltz.

Jerbas de escoba (Andropogon virginicus)

Andropogon virginicus

Se trata de una maleza herbácea perenne que emite varios tallos altos desde una corona basal. Sus flores son de color verde a púrpura rojizo y se vuelven del color de la paja cuando las cabezas de las semillas maduran. «Si ves esto, lo más probable es que tu suelo tenga un pH un poco bajo», dice Waltz. Para determinar si este es el caso, envía una muestra de suelo a tu oficina de extensión. En los pastos o campos de heno con mucha juncia, a veces se insta a los agricultores a poner cal en sus pastos porque la cal aumentará el pH del suelo. «Muchas veces, eso se encargará de la juncia de escoba porque no le gusta el pH en el que crecen los pastos y las hierbas forrajeras», dice Waltz.

Algunas malas hierbas son difíciles de leer

Eupatorium capillifolium

Algunas malas hierbas comunes crecen en tantos nichos ambientales que no proporcionan una indicación clara de la condición del suelo.

Una de ellas es el frecuente diente de león (Taraxacum officinale). El diente de león es una mala hierba de hoja ancha con una profunda raíz pivotante, que Waltz descubrió con gran sorpresa que algunas personas ven de forma diferente a la suya. Se encontró con una persona así en una charla de extensión sobre el control de las malas hierbas que daba como estudiante de posgrado en la Universidad de Clemson.

«Pensaba que no lo había hecho bien, y este tipo levanta la mano y dice: ‘¿Sabes qué malas hierbas hay en mi césped? Le dije: ‘No, señor. ¿Qué?’ Me dijo. ‘Son una ensalada'». Aunque ciertamente hay malas hierbas, como los dientes de león, que son comestibles, Waltz sugiere precaución si ves las malas hierbas como una oportunidad para comerte el jardín. «Si coges lo que no debes, puede causar un pequeño malestar intestinal», señala.

Ajo silvestre (Allium vineale) e hinojo de perro (Eupatorium capillifolium) son otras dos malas hierbas comunes que no indican un tipo o condición de suelo concreto. «Las he visto en suelos arcillosos y arenosos», dice Waltz.

A veces el problema eres tú

Conyza Canadensis weed

A veces las malas hierbas se instalan en tu jardín por culpa de unas malas prácticas de gestión del césped.

«Si veo ciertas malas hierbas, como el hinojo canino, la hierba de fuego americana (Erechtites hieraciifolia) o la cola de caballo (Conyza Canadensis), eso me indica que el mantenimiento es deficiente», dice Waltz. «A algunas de esas malas hierbas les gusta crecer a la altura de la cabeza, entre 1,5 y 2 metros de altura. Si ves muchas de ellas, eso me indica que el propietario no está haciendo lo necesario para mantener el césped a la altura adecuada».

Debido a que estas malas hierbas quieren crecer en altura, aunque germinen y empiecen a crecer, no pueden sobrevivir en un césped que se corta con frecuencia a la altura adecuada. El mantenimiento regular ejerce demasiada presión sobre ellas, añade Waltz.

¿Algunas hierbas son más propensas a las malas hierbas que otras?

Debido a las diferencias en sus hábitos de crecimiento, algunos céspedes son más propensos que otros a crear un entorno más propicio para las malas hierbas. Los céspedes de festuca alta, que tiene un hábito de crecimiento abierto y aglutinante, son más propensos a tener problemas de malas hierbas que los céspedes con hierbas de crecimiento grueso, como la hierba zoysia, la hierba bermuda, la hierba de San Agustín y la hierba ciempiés.

«La festuca alta es una especie de estación fría que puede tener un dosel más abierto tras el estrés térmico del verano, lo que favorece un entorno para las malas hierbas», dice Waltz. «Asimismo, es más susceptible a las enfermedades. Así que, cuando contrae un patógeno o una enfermedad, abre el dosel para que la luz y el agua bajen al suelo y permitan que las semillas de las malas hierbas germinen y suban. La hierba Zoysia tiene un dosel mucho más denso y excluye más luz, por lo que muchas veces la hierba compite más que las malas hierbas. Por lo tanto, solemos tener menos problemas de malas hierbas en la hierba zoysia que en otras especies de césped».

Cómo tomar una muestra de suelo

El servicio de extensión local es un buen primer contacto para confirmar qué tipo de maleza, enfermedad o problema de insectos puedes tener en tu césped. Pueden sugerirte que les envíes por correo electrónico una fotografía de los tallos de las malas hierbas o de la hierba, o que envíes una muestra de suelo al laboratorio del servicio de extensión de la universidad de concesión de tierras de tu estado.

Si te sugieren que tomes una muestra de suelo, Waltz sugiere que la tomes basándote en un césped de tamaño medio de 1.000 a 2.000 metros cuadrados: Toma entre 15 y 20 muestras de entre 1,5 y 1,5 cm de diámetro en la parte superior del suelo, que es la zona de las raíces de la mayoría de las especies de césped. Quita la cubierta de césped de las muestras, mezcla la tierra, ciérrala bien en una bolsa de plástico y llévala a la oficina local del condado. Ellos la enviarán al laboratorio de extensión de tu estado.

Las reglas están hechas para romperse

Waltz reconoce que no hay reglas rígidas sobre las malas hierbas como plantas indicadoras; son más bien directrices. «Cuando ves (las malas hierbas), se desencadena otra cosa a tener en cuenta sobre por qué el césped puede estar menos sano de lo que debería y dónde podrías querer retocar o abordar un problema».

Si te encuentras con un oxalis en tu césped, por ejemplo, dice que podrías tomar una muestra del suelo, enviarla a la oficina de extensión y ver si necesitas hacer una aplicación de nitrógeno. «Desgraciadamente», dice, «en ese caso, aumentar la fertilidad no siempre elimina las malas hierbas. No es una estrategia herbicida. Es sólo un indicador de que la mala hierba es más competitiva en ese suelo que el propio césped. Esto nos remite a la definición de mala hierba: compite por la luz, el agua, el espacio y los nutrientes».{«@context»: «https://schema.org»,»@type»: «FAQPage»,»mainEntity»: [{«@type»: «Question»,»name»: » ¿Algunas hierbas son más propensas a las malas hierbas que otras? «,»acceptedAnswer»: {«@type»: «Answer»,»text»: «Debido a las diferencias en sus hábitos de crecimiento, algunos céspedes son más propensos que otros a crear un entorno más propicio para las malas hierbas. Los céspedes de festuca alta, que tiene un hábito de crecimiento abierto y aglutinante, son más propensos a tener problemas de malas hierbas que los céspedes con hierbas de crecimiento grueso, como la hierba zoysia, la hierba bermuda, la hierba de San Agustín y la hierba ciempiés.» } }] }

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