¿Es segura la dieta vegetariana para mi perro?

Cada vez son más las personas que renuncian a la carne en sus dietas por toda una serie de razones -desde medioambientales hasta filosóficas- y ahora los vegetarianos también están reconsiderando las dietas a base de carne de sus perros. Como resultado, cada vez más propietarios están sometiendo a sus perros a una dieta vegetariana o incluso vegana para evitar los dilemas éticos y de salud que conlleva la presencia de carne de vacuno, cerdo o pollo en las croquetas de su mascota.

Lo que dicen los dueños de perros vegetarianos

«Soy vegana desde hace más de dos años, y no quiero contribuir a la industria de los mataderos o de las granjas industriales para mi propia comida ni para la de mis perros», explica Debra Benfer, que junto con su marido tiene tres perros veganos. «Si la gente leyera realmente qué ingredientes se ponen en la comida para perros, creo que más personas entenderían por qué una dieta vegetariana es el camino a seguir».

Algunos de esos ingredientes incluyen carne de animales considerados no aptos para el consumo humano, conocidos en la industria de alimentos para mascotas como las 4 D: animales muertos, moribundos, enfermos o discapacitados. Además, muchos alimentos comerciales para mascotas contienen «harina de carne» o «subproductos», que pueden incluir diversas partes de animales y desechos de matadero que no coinciden exactamente con las idílicas imágenes de jugosos trozos de carne que suelen aparecer en una bolsa o lata de comida para perros. Al igual que la carne comercial para humanos, la carne utilizada en la comida para mascotas puede contener hormonas, pesticidas y antibióticos, una preocupación que ha llevado a muchos propietarios de perros a buscar dietas alternativas.

«Si alguien dice que está bien dar a mi perro estas cosas, yo añadiría una quinta «D» a esa ecuación y diría «no lo hagas», dice Jill Howard Church, presidenta de la Sociedad Vegetariana de Georgia. «Como vegetariana, sé lo que hay en la carne humana y como la carne que está por debajo de la norma humana es la que va a parar a la comida para mascotas, eso me preocupa».

Los dos perros de Church siguieron una dieta vegetariana durante toda su vida y vivieron sanos 15 y 19 años. En la actualidad, Church tiene un labrador negro de 3 años que también prospera con una dieta vegetariana.

La experiencia positiva de Church y Benfer con las dietas vegetarianas para perros se refleja en cientos de testimonios encontrados en Internet de propietarios que han cambiado con éxito a sus perros a una dieta vegetariana. Algunos propietarios han dejado de lado la industria de los alimentos para perros y han cocinado sus propias comidas vegetarianas para perros.

«La gente está volviendo a tomar el control de la dieta de sus animales en sus propias manos en lugar de depender tanto de la industria de la comida para mascotas», dice Greg Martínez, autor de «Dieta para perros: Nutrición sensata para la salud de tu perro«. «Todos hemos sido un poco rehenes de la industria».

Además de disminuir la huella de carbono del perro (la producción de carne es uno de los principales contribuyentes a las emisiones de gases de efecto invernadero), los propietarios dicen que someter a sus perros a una dieta vegetariana ha dado lugar a todo tipo de cosas, desde una mayor duración de la vida y un pelaje más brillante hasta una disminución de la agresividad.

Lo que dicen los veterinarios

mujer cocinando mientras el perro mira

Sin embargo, hay quienes se preocupan de que los perros vegetarianos no puedan obtener una nutrición adecuada de una dieta basada en plantas. Los perros, al igual que los humanos, son omnívoros, lo que significa que pueden sobrevivir con una dieta de origen vegetal o animal, pero los propietarios deben tener cuidado de asegurarse de que sus perros reciben los nutrientes adecuados de los ingredientes de origen vegetal. (Los gatos, en cambio, son estrictamente carnívoros.)

Según la Asociación de Funcionarios Americanos de Control de Piensos (AAFCO), un grupo industrial no regulador que establece las normas de los alimentos para animales de compañía, la comida para un perro adulto medio debe contener alrededor de un 18% de proteínas, una cantidad que se considera necesaria para la buena salud y el crecimiento y desarrollo adecuados. Pero como cada fuente de proteínas contiene diferentes niveles de aminoácidos, que son los componentes básicos de las proteínas, no todas las proteínas son iguales. Algunas proteínas son mejores para las mascotas que otras. Por ejemplo, el huevo y el requesón se consideran fuentes de proteínas de calidad para los perros.

«Las proteínas vegetarianas tienden a no tener todos los aminoácidos, por lo que hay que hacer múltiples combinaciones de distintos tipos de fuentes de proteínas para obtener los aminoácidos adecuados, lo que puede resultar un poco complicado de manejar», dice la Dra. Jessica Waldman, veterinaria que dirige una clínica de rehabilitación de mascotas a tiempo completo en Santa Mónica, California. Waldman dice que aleja a sus clientes de las dietas vegetarianas porque cree que no son naturales.

«Aunque creo que sería posible someter a un perro a una dieta vegetariana, es realmente antinatural para ellos», dice Waldman. «Todavía hay perros en la naturaleza y comen una gran mayoría de proteínas animales, así que creo que mantener la dieta de tu mascota lo más cerca posible de lo natural es lo mejor para limitar las enfermedades y promover la salud».

Otros veterinarios no están de acuerdo, y argumentan que los perros pueden ser vegetarianos con éxito siempre que su dieta sea equilibrada y puedan obtener proteínas de diversas fuentes.

La Dra. Jennifer Larsen, nutricionista veterinaria de la Universidad de California-Davis, afirma que tanto las dietas vegetarianas comerciales como las caseras «pueden utilizarse de forma segura y proporcionar una nutrición adecuada si se formulan de forma cuidadosa y apropiada» y siempre que los propietarios presten especial atención a proporcionar a sus perros las proteínas y aminoácidos adecuados.

Lo que dice la investigación

Las dietas vegetarianas comerciales y las opciones caseras son prescritas por los veterinarios para perros con enfermedades específicas, pero en la actualidad no hay muchas investigaciones exhaustivas que demuestren o refuten su carácter saludable. Una encuesta realizada por PETA descubrió que el 82% de los perros que habían sido veganos durante cinco años o más gozaban de una salud entre buena y excelente, y que cuanto más tiempo seguía un perro una dieta vegetariana o vegana, mayor era la probabilidad de que tuviera una salud general entre buena y excelente.

El estudio, sin embargo, también descubrió que los perros vegetarianos pueden ser más propensos a las infecciones del tracto urinario, así como a una forma de enfermedad cardíaca conocida como cardiomiopatía dilatada, que puede estar causada por una deficiencia de los aminoácidos L-carnitina o taurina. Pero, como señalaron los investigadores, la MCD no es sólo un problema para los perros vegetarianos, ya que la L-carnitina y la taurina también pueden ser eliminadas en el procesamiento de la carne en los alimentos comerciales para perros.

Para evitar este problema, algunas empresas de alimentos comerciales para perros, como V-dog, un alimento vegano rico en proteínas para perros, han añadido taurina y L-carnitina a sus fórmulas para asegurar una salud de calidad que «supera los perfiles de nutrientes establecidos por la AAFCO», dice el presidente de V-dog, David Middlesworth.

Aunque someter a los perros a una dieta vegetariana puede seguir siendo controvertido hasta que se realicen más estudios, los veterinarios y los propietarios de perros vegetarianos pueden estar de acuerdo en que las personas que se planteen someter a su perro a una dieta vegetariana deben investigar primero para determinar qué es lo mejor para las necesidades de su perro individual y/o consultar a su veterinario.

Jennifer Adolphe, nutricionista de animales de la Universidad de Saskatchewan, dijo a The Washington Post que los propietarios de mascotas deben investigar. Aconseja a los dueños de mascotas que hagan «algunos deberes para averiguar quién está detrás de la empresa, si emplea a un nutricionista cualificado a tiempo completo, qué tipo de medidas de control de calidad utilizan»

«Sólo hace falta investigar y estar dispuesto a mantener tus razones para que tus perros sigan una dieta vegetariana», dice Benfer, que a menudo hace comida casera para sus tres perros veganos. «Recibo miradas extrañas cuando hago saber a la gente que mis perros son veganos, pero es sólo porque no están educados sobre el hecho de que los perros sean vegetarianos y no se dan cuenta de lo fácil y posible que es hacerlo».

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