La hierba marina tiene más sexo cuando las nutrias están en el agua

Las nutrias están teniendo un gran impacto en la vida sexual de los pastos marinos, según han descubierto los ecologistas.

Cuando los animales juguetones cavan en busca de almejas en los prados, dejan un «paisaje lunar» marcado de viruelas detrás de ellos. Estos tienen muchos cráteres y hoyos y estimulan a los pastos marinos a tener más relaciones sexuales.

Al perturbar las raíces de los pastos marinos, las nutrias animan a las plantas a florecer a un ritmo mayor, según muestra un nuevo estudio publicado en la revista Science.

Sorprendentemente, las nutrias marinas influyen en los pastos marinos incluso más que las condiciones o el tamaño de un prado de pastos marinos.

¿Qué enciende la hierba marina?

Los pastos marinos, llamados así por sus largas hojas en forma de cinta, son las únicas plantas con flores capaces de polinizar bajo el agua de mar.

Esta no es la única forma en que se reproduce: la planta también puede clonarse asexualmente, enviando raíces subterráneas que producen brotes genéticamente idénticos. Un prado entero podría florecer de esta manera, pero la similitud de su ADN deja a los pastos marinos expuestos a cambios ambientales, como aguas cálidas.

Sin embargo, cuando las nutrias marinas están cerca, los carnívoros excavan alrededor del 5 por ciento de los prados donde viven. Esto pone a la hierba marina bajo ‘estrés’, lo que hace que florezca más, al mismo tiempo que limpia los puntos en el fondo marino para que las plántulas echen raíces.

La íntima relación entre plantas y animales ha sido revelada por la ecologista Erin Foster y la bióloga Jane Watson en Canadá, coautores de el nuevo estudio apoyado por el Instituto Hakai.

Eric Risberg / AP

Al sumergirse en las aguas costeras de la Columbia Británica, el equipo de Foster y Watson reunió 462 brotes de hierba marina, un tipo de hierba marina que se encuentra en las frías aguas del Océano Pacífico Norte.

Tomaron esquejes de 15 prados diferentes: seis donde las nutrias habían estado viviendo durante más de 30 años, tres donde habían regresado en los últimos 10 años y seis donde los animales habían sido eliminados por cazadores humanos hace más de 100 años.

Las secciones de ADN mostraron que la hierba marina en áreas con poblaciones de nutrias marinas establecidas desde hace mucho tiempo tenía una diversidad genética un 30 por ciento más alta.

La hierba marina es clave para combatir el calentamiento global

El fuerte vínculo entre las nutrias y los pastos marinos, en los extremos opuestos de la cadena alimentaria, no es solo un hilo tentador en el ecosistema costero: ofrece una clave para restaurar la planta que elimina el carbono 30 veces más rápido que una selva tropical.

Restaurar las praderas de pastos marinos es una solución natural vital para hacer frente al cambio climático, ya que son un importante sumidero de carbono. En el Reino Unido, El 92% de los pastos marinos de la isla ha desaparecido en el último siglo.. Sin ser molestados, los pastos marinos pueden eliminar el carbono durante miles de años, enterrándolo en sus raíces.

Al comentar sobre el estudio, el ecólogo marino Boris Worm, lo describió como un «gran avance», mostrando que «los animales grandes pueden ayudar a mantener activamente la calidad y resiliencia de su hábitat», como se informa en Ciencias.

Tay Evans / División de Pesquerías Marinas de Massachusetts

¿Pueden las nutrias ayudar a restaurar los pastos marinos?

Si bien el estudio da crédito a las nutrias marinas, Foster se apresura a señalar que su hallazgo puede ser un «redescubrimiento», y señala en Science que los pueblos indígenas seri en el Golfo de California han cosechado hierba marina durante mucho tiempo y saben que esperan mejores cosechas de más prados perturbados.

Douglas McCauley, profesor de ciencias oceánicas en la Universidad de California, dice que si bien el estudio es «novedoso y emocionante», no significa que los ecosistemas perturbadores siempre conducirán a una mayor diversidad genética. La participación humana de mano dura bien podría hacer que las plantas se inclinen hacia la autoclonación.

A medida que los proyectos de restauración se recuperan, el nuevo estudio presenta un caso estimulante para poner a las nutrias en la imagen también.

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