Eunice Foote descubrió el cambio climático en 1856, antes que los hombres

Lo más probable es que nunca haya oído hablar de Eunice Foote, pero ella fue la primera persona en documentar el cambio climático. Cinco años antes del hombre al que se atribuye su descubrimiento.

El experimento de Foote, que fue documentado en un breve artículo científico en 1856, señaló que «el mayor efecto de los rayos del sol, lo he encontrado en el gas de ácido carbónico. [carbon dioxide].”

Este descubrimiento sentó las bases para la comprensión moderna del «efecto de los gases de efecto invernadero», pero el reconocimiento se lo dio un científico irlandés llamado John Tyndall en 1861.

¿Quién fue Eunice Foote?

Biblioteca del Congreso

Eunice Foote tenía 37 años cuando hizo su avance climático. Criada en una granja en Connecticut, EE. UU., al final de su adolescencia asistió al Troy Female Seminary (más tarde Emma Willard School), la primera escuela preparatoria para mujeres en Estados Unidos.

Con sede en Troy, Nueva York, fue la primera escuela en ofrecer a las mujeres jóvenes una educación comparable a la de los hombres, con materias que incluían matemáticas y ciencias avanzadas.

Uno de sus maestros fue Amos Eaton, quien cofundó la cercana Rensselaer School para niños y cambió la forma en que se enseñaba la ciencia en Estados Unidos.

También puede haber ayudado que su padre compartiera un nombre con uno de los padres fundadores de la ciencia: Isaac Newton.

Además de su interés por la ciencia, Foote también fue una activa defensora de los derechos de la mujer y formó parte del consejo editorial de 1848 Convención de Seneca Fallsla primera conferencia sobre los derechos de la mujer, organizada por la destacada sufragista Elizabeth Candy Stanton.

¿Cómo descubrió el cambio climático?

Biblioteca del Congreso

Artículo científico de Foote ‘Sobre el calor en los rayos del sol’ fue publicado en el American Journal of Science and Arts en noviembre de 1856.

El experimento que realizó involucró dos cilindros de vidrio, dos termómetros y una bomba de aire. Bombeó dióxido de carbono en uno de los cilindros y aire en el otro, y luego los colocó al sol.

“El receptor que contenía el gas se calentó mucho, considerablemente más que el otro, y al retirarlo, tardó muchas veces más en enfriarse”, dice en su artículo.

La temperatura más alta en el cilindro de dióxido de carbono le mostró a Foote que el dióxido de carbono atrapa la mayor parte del calor. Ella realizó el experimento en una variedad de gases diferentes, incluidos hidrógeno y oxígeno.

“Al comparar el calor del sol en diferentes gases, encontré que estaba en gas hidrógeno, 108°; en aire común, 106°; en oxígeno gaseoso, 108°; y en gas de ácido carbónico, 125°.”

Este hallazgo llevó a Foote a concluir que, “Una atmósfera de ese gas le daría a nuestra tierra una temperatura alta; y si, como algunos suponen, en un período de su historia el aire se había mezclado con él en mayor proporción que en la actualidad, debe haber resultado necesariamente un aumento de la temperatura por su propia acción, así como por el aumento del peso”.

Este fue el primer reconocimiento científico de que el CO2 tenía el poder de cambiar la temperatura de la Tierra.

¿Por qué John Tyndall obtuvo el crédito?

John Tyndall fue un físico irlandés que ya era muy conocido en la comunidad científica por su trabajo sobre el magnetismo y la polaridad cuando Foote publicó sus hallazgos.

De hecho, Tyndall había publicado un artículo sobre el daltonismo en la misma edición de The American Journal of Science and Arts que Foote había publicado su experimento con dióxido de carbono.

Luego, en 1861, John Tyndall demostró la naturaleza absorbente de los gases, incluidos el oxígeno, el vapor de agua y el dióxido de carbono. Usando un espectrofotómetro de relación de su propio diseño, midió la absorción infrarroja de estos gases en lo que más tarde se conocería como el «efecto invernadero».

Existe cierto debate sobre si Tyndall robó la investigación de Foote, aunque tal vez sea más justo decir que su lectura influyó en sus descubrimientos futuros, aunque no hizo referencia a ella en sus hallazgos.

Tyndall fue conmemorado como uno de los padres fundadores de la ciencia del cambio climático, mientras que Foote fue olvidado hasta principios del siglo XXI.

De cualquier manera, el resultado es el mismo: Tyndall fue conmemorado como uno de los padres fundadores de la ciencia del cambio climático, mientras que Foote fue olvidado hasta principios del siglo XXI.

Tyndall siguió siendo un científico prominente hasta que su esposa lo mató accidentalmente en 1893 al darle una dosis fatal de hidrato de cloral, que tomó para tratar su insomnio.

¿Cómo era la ciencia climática primitiva?

El siglo XIX fue un punto de inflexión clave en la ciencia del clima y el uso de combustibles fósiles. En 1800, la población mundial alcanzó los mil millones por primera vez y la revolución industrial comenzó a afianzarse, impulsada por el desarrollo de la máquina de vapor de James Watt a fines del siglo XVIII.

En la década de 1880, el carbón se usaba para generar electricidad para las fábricas, mientras que el primer automóvil, el ‘Motorwagen’ de Karl Benz, anunció la era del transporte privado masivo.

Para 1927, las emisiones de carbono de los combustibles fósiles y la industria alcanzaron los mil millones de toneladas por año. Solo como contexto, en 2019 el uso de combustibles fósiles alcanzó los 36.700 millones de toneladas.

Estos cambios sociales masivos no se entendieron completamente al principio, y el químico sueco Svante Arrhenius creyó en 1896 que el efecto invernadero y el subsiguiente aumento de temperatura por la quema de carbón, que predijo correctamente sería de unos pocos grados, en realidad podría ser beneficioso para la humanidad.

De hecho, el efecto invernadero y sus catastróficas consecuencias no empezarían a tomarse en serio hasta mediados del siglo XX, después de científico estadounidense Wallace Broecker acuñó el término «calentamiento global».

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Otras mujeres científicas que han sido olvidadas

La contribución de Foote a la historia de la ciencia del clima fue finalmente redescubierta en 2010 por Ray Sorenson, un geólogo jubilado. Publicó su descubrimiento y en 2019 la Universidad de California en Santa Bárbara organizó una exposición sobre el trabajo de Foote.

La contribución de Foote a la historia de la ciencia del clima fue finalmente redescubierta en 2010 por Ray Sorenson, un geólogo jubilado.

Desafortunadamente, Foote no es la única mujer científica en ser escrito fuera de la historia o tener sus descubrimientos acreditados a un hombre. Lise Meitner, un miembro clave del equipo científico que descubrió la fisión nuclear, fue ignorada para el Premio Nobel, que fue otorgado a su co-científico Otto Hahn.

Sin embargo, afortunadamente, las mujeres están comenzando a obtener el reconocimiento que merecen, como muestran películas como ‘Hidden Figures’, que cuenta la historia de las matemáticas de la NASA: Katherine G. Johnson, Dorothy Vaughan y Mary Jackson.

Las tres mujeres de color desempeñaron papeles clave en los primeros años de la NASA, pero históricamente se las pasó por alto hasta el estreno de la película en 2016.

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