¿Bitcoin sobrevivirá sin un cambio a la energía renovable?

_Este artículo se publicó originalmente en marzo de 2021. Para el día de las finanzas de la COP26, compartimos lo mejor de nuestro contenido relacionado.
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En marzo de este año, la compañía de automóviles eléctricos Tesla anunció que había comprado € 1,2 mil millones de la criptomoneda, Bitcoin.

Simultáneamente se convirtió en el primer fabricante de automóviles importante en aceptar pagos por sus productos utilizando la criptomoneda. [although this scheme was cancelled in May]. Fue una gran inversión para la empresa, que dijo que quería «más flexibilidad para diversificar aún más y maximizar los rendimientos».

El valor del activo digital aumentó, alcanzando un máximo de casi 48.000 € por moneda. Pero luego se derrumbó dejando a muchos inversores fuera de su bolsillo, con gran parte de su volatilidad basada en las especulaciones del fundador de Tesla, los tweets de Elon Musk.

Sin embargo, con los anuncios de que su valor había alcanzado un máximo histórico, surgieron preocupaciones de que el consumo de electricidad de la criptomoneda se estaba saliendo de control. A medida que aumentaban los precios, también lo hacía la energía que consumía.

El potencial de aumento de la huella de carbono de Bitcoin creció astronómicamente.

Musk tampoco es el único multimillonario tecnológico que se ha sumergido en el mundo de las criptomonedas. En una reciente entrevista con el New York Times, Bill Gates dijo que Bitcoin «usa más electricidad por transacción que cualquier otro método conocido por la humanidad». El filántropo multimillonario se llamó a sí mismo un «escéptico de bitcoin» y dijo que «no es una gran cosa climática».

Algunas estimaciones indican que cada año, la criptomoneda sola podría emitir aproximadamente la misma cantidad de dióxido de carbono que Nueva Zelanda. Para muchos, ha puesto en duda las credenciales medioambientales de las empresas que optan por invertir, pero ¿existen alternativas que podrían convertir esta moneda virtual en verde?

¿Cómo funciona la minería de Bitcoin y por qué consume energía?

Los ‘mineros’ de Bitcoin utilizan computadoras altamente especializadas, conectadas a la red de criptomonedas para resolver complejos acertijos matemáticos. Este proceso verifica las transacciones, evitando que el registro global se edite de manera fraudulenta. Como recompensa, estos mineros ocasionalmente reciben una pequeña cantidad de Bitcoin.

Desde su creación en 2009, la minería de Bitcoin se ha convertido en un negocio lucrativo. Pero, como las recompensas son un poco como una lotería, se necesitan muchas computadoras para que sea rentable. Grandes almacenes de todo el mundo llenos de máquinas especializadas funcionan las 24 horas del día y, como era de esperar, consumen grandes cantidades de energía.

Tanto es así que en los últimos años la criptomoneda ha crecido hasta consumir más energía que Holanda, Argentina o Suiza.

La criptomoneda ha crecido hasta consumir más energía que Holanda, Argentina o Suiza.

los Índice de consumo de electricidad de Cambridge Bitcoin rastrea el uso de energía de las operaciones mineras en función de los diferentes niveles de eficiencia en todo el mundo y la demanda en la red de la criptomoneda en cualquier momento.

El equipo detrás del rastreador dice que Bitcoin debe ser ineficiente para ser seguro. Si la minería fuera eficiente, sería fácil que una «sola entidad o un grupo de actores en connivencia dominaran la red».

Con la eficiencia fuera de la ventana, para ser rentables, las operaciones mineras a menudo se ubican donde la energía es barata. Se pueden obtener ganancias cuando la electricidad cuesta menos y el valor de Bitcoin es alto. Eso ha significado que en el pasado, los mineros a menudo se han aprovechado de los económicos energía del carbón en países como China.

A medida que Bitcoin ha crecido, se cree que la cantidad de poder computacional que se utiliza para extraer más del doble durante el último año. Algunos estiman que la compra de Tesla por sí sola hizo que aumentara en un 6 por ciento, lo que probablemente provocó que su consumo de energía aumentara en la misma cantidad.

Los críticos de la inversión del gigante de los automóviles eléctricos han dicho que este aumento potencial en las emisiones de carbono por el uso de la electricidad podría acabar con sus esfuerzos ambientales.

Pero, el futuro de Bitcoin no tiene que estar en energía barata y sucia.

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¿Qué pasa con el uso de energía renovable?

«Es importante comprender que el consumo de energía no es necesariamente equivalente a las emisiones de dióxido de carbono y la contaminación ambiental», dice el equipo de Cambridge en su sitio web.

«Por ejemplo, un kilovatio-hora (kWh) de electricidad generada por una central eléctrica de carbón tiene una huella ambiental sustancialmente diferente a la de un kWh de electricidad producido por un parque solar».

En octubre, un informe del Centro de Cambridge para Finanzas Alternativas estimó que, en promedio, casi el 40 por ciento de la energía total utilizada por los complejos cálculos de las criptomonedas provino de fuentes renovables. El 76 por ciento de todos los mineros utilizaban energías renovables como parte de su combinación energética.

Este fue un aumento de más del 10 por ciento con respecto a 2018 y la hidroeléctrica es ahora una de las fuentes de energía más comunes para los mineros.

«La enorme y creciente cantidad de energía necesaria para ejecutar Bitcoin se debe en gran parte a la tecnología particular utilizada para mantener esta moneda digital, pero también apunta a un desafío más amplio para el futuro de Internet», dice el director de medios de Greenpeace USA. Travis Nichols.

La organización ambiental comenzó a aceptar Bitcoin para donaciones en los EE. UU. Hace unos seis años. Dice que no tiene ninguna de las criptomonedas, pero usa un procesador de terceros para cambiarlo instantáneamente a dólares estadounidenses.

Internet tiene el potencial de servir como una base fundamental para el crecimiento económico sostenible, pero su expansión debe estar impulsada por fuentes de energía limpia.

Travis Nichols Director de medios de Greenpeace USA

«El problema es que, en este momento, solo alrededor de una quinta parte de la electricidad utilizada en los centros de datos del mundo proviene de fuentes renovables, y eso no es lo suficientemente bueno», agrega Nichols. Dice que Greenpeace está centrando sus esfuerzos en los gobiernos y las grandes corporaciones como Apple, Facebook, Google y Amazon para cambiar las redes eléctricas para todos los usuarios.

«Internet tiene el potencial de servir como una base fundamental para el crecimiento económico sostenible, pero su expansión debe estar impulsada por fuentes de energía limpia que ayuden, no obstaculicen, el desafío crucial de abordar el cambio climático».

‘No tiene sentido usar carbón’

Una de las operaciones de minería de criptomonedas basadas en la nube más grandes del mundo ya está poniendo esto a prueba. Genesis Mining está construyendo sus centros de datos en climas más fríos donde abundan las fuentes de energía como la geotérmica y la hidroeléctrica.

“En primer lugar, todo minero necesita energía barata”, dice el Gerente Regional de Genesis para Norteamérica, Tillmann Korb. «Y especialmente en Islandia y Suecia, la energía es barata».

Korb explica que la naturaleza descentralizada de las criptomonedas también significa que puede extraerlas en cualquier lugar.

No necesita una conexión a Internet sólida y, en teoría, podría hacerlo desde su teléfono. Empresas como Genesis o incluso particulares pueden aprovechar cualquier país que tenga un exceso de energía renovable barata.

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“No es necesario estar en una gran ciudad. Ellos [miners] están usando las sobrecapacidades, que son remotas y no es posible transportar la energía a otro lugar, tal vez debido a la falta de líneas eléctricas, etc. «

La flexibilidad de las plataformas mineras también significa que Genesis puede dejar de usar electricidad cuando se lo soliciten. Pueden apagarse por tan solo 20 segundos sin consecuencias para equilibrar la demanda en una red eléctrica.

La minería de criptomonedas también puede ayudar a las redes eléctricas a operar de manera más eficiente y aumentar el uso de energías renovables, agrega Korb.

Él cree que las energías renovables son el futuro natural de las criptomonedas. A medida que aumenta el valor de Bitcoin y disminuyen las recompensas por extraerlo (una característica que se integra en la criptomoneda a medida que se ‘descubren’ más monedas), los costos de electricidad tienen que bajar.

“Hay más presión por el lado de los costos, para los mineros y por esa razón, solo las energías renovables pueden ser la fuente de energía”, dice Korb.

«Si solo miras los incentivos, no tiene mucho sentido usar carbón».

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